Wczoraj zespół odpowiedzialny za misję sondy New Horizons – która przeleciała obok Plutona w lecie roku 2015 – otrzymał oficjalne potwierdzenie, że uzyska dodatkowe fundusze na kontynuacje misji. Podczas tego rozszerzenia – które potrwa do roku 2021 0 New Horizons przeleci obok kolejnego ciała niebieskiego na skraju Układu Słonecznego i zbierze dane odnośnie szeregu innych obiektów.

Nowym celem sondy jest 2014 MU69 – lodowy obiekt z Pasa Kuipera o średnicy 30-50 kilometrów. Ciało niebieskie jest około 1.5 miliarda kilometrów dalej od Słońca niż Pluton – New Horizons będzie potrzebowała zatem jeszcze kilku lat, by dotrzeć na miejsce. Wydarzy się to 1 stycznia roku 2019 i wykonane zostaną badania podobne do tych, które miały miejsce podczas przelotu w pobliżu Plutona. Co ciekawe, tym razem sonda zbliży się do ciała niebieskiego na odległość mniejszą niż za pierwszym razem.

A to jeszcze nie wszystko. Na swojej drodze do 2014 MU69, sonda będzie obserwować około dwa tuziny różnych obiektów zlokalizowanych w Pasie Kuipera, w tym Eris – drugą (po Plutonie) największą planetę karłowatą zlokalizowaną w tej okolicy.

Jak twierdzi członek zespołu New Horizons, John Spencer:

Możemy wykonać zdjęcia Eris, mimo tego, że[ sonda] znajduje się od niej dalej, niż gdyby została na Ziemi. Ale będziemy mogli ją zaobserwować pod zupełnie innym kątem, który jest niemożliwy do uzyskania na Ziemi, gdyż Ziemia znajduje się tak blisko Słońca.

Na szczęście, zespół nie będzie musiał wykonać szczególnych przygotowań, by móc przedłużyć misję. Szczegóły zostały ustalone już wcześniej – w październiku i listopadzie, New Horizons wykonała cztery manewry korekcyjne, które sprawiły, że sonda znalazła się na właściwej drodze. Miały one miejsce pomimo tego, że wówczas zespół nie był jeszcze pewien, czy otrzyma odpowiednią aprobatę. Chodziło o maksymalne zaoszczędzenie paliwa – jak twierdzi Alan Stern, główny badacz misji, gdyby zaczekano do lata 2016, manewr byłby znacznie bardziej kosztowny i nie zostawiłby żadnego marginesu błędu.

W zeszłym roku, sonda New Horizons przeszła do historii jako pierwszy pojazd, który „odwiedził” Plutona – 14 lipca 2015 sonda zbliżyła się na odległość 12500 kilometrów od planety karłowatej, dzięki czemu uzyskano na jej temat dokładniejsze niż kiedykolwiek wcześniej dane.

[źródło: theverge.com grafika: albanydailystar.com]

Spodobał Ci się ten artykuł? Podaj dalej!