Atmosfera Plutona sięga bardzo daleko. Zebrane przez New Horizons dane sugerują, że rozciąga się nawet 1600 kilometrów ponad powierzchnię karłowatej planety. To 13 razy większa wysokość niż ta osiągana przez atmosferę ziemską. Podczas badań prowadzonych z Ziemi szacowano, że warstwa gazów dookoła Plutona ma najwyżej 275 kilometrów.

plutosfera

Godzinę po przelocie obok Plutona New Horizon użył czujnika Alice (spektrometr UV), by zgromadzić informacje na temat atmosfery ciała niebieskiego. Dane musiały zostać zgromadzone w konkretnym momencie – gdy karłowata planeta znalazła się dokładnie pomiędzy sondą a Słońcem. Badanie światła przefiltrowanego przez atmosferę Plutona pozwoliło uzyskać informacje na temat długości fal pochłanianych przez zawarte w niej substancje. To pierwszy krok do ustalenia składu chemicznego gazów pokrywających karłowatą planetę.

Na wyższych wysokościach planeta złożona jest głównie z azotu. Bliżej planety mamy do czynienia z mieszaniną metanu i azotu, a jeszcze niżej – również bardziej skomplikowanych węglowodorów.

Pluton ma jednak problem – jego atmosfera się ulatnia. W ciągu każdej godziny traci bezpowrotnie 500 ton gazów. Powodem jest oddziaływanie wiatru słonecznego, którego słaba grawitacja niegdysiejszej planety nie jest w stanie skontrować. Narzędzie New Horizon SWAP („Wiatr Słoneczny Wokół Plutona”) odnalazło dowody na istnienie za Plutonem „warkocza” złożonego ze zjonizowanych gazów – oczywisty skutek oddziaływania naładowanych cząstek wiatru słonecznego z atmosferą niegdysiejszej planety.

plutonsfera

Obecnie New Horizons znajduje się około 3.5 miliona mil za Plutonem. Ale to nie powód, żeby przestać trzymać kciuki. Trzeba bowiem zauważyć, że sonda odesłała dopiero 1-2% wszystkich danych. Za tydzień wartość ta zwiększy się do 5%, a ostatnia z zebranych przez sondę informacji trafi dopiero za 16 miesięcy. Miejmy nadzieję, że w międzyczasie nie dojdzie do niefortunnie przypadkowego odkrycia kolejnego „księżyca”.

[źródło: theverge.com grafika: theverge.com i wholesaleconcept.com]

Spodobał Ci się ten artykuł? Podaj dalej!