Gdy naukowcy mówią o formowaniu się planet i księżyców, zwykle mają na myśli wydarzenia sprzed miliardów lat. Niemniej nie zawsze tak jest – przykładowo, pierścienie Saturna powstały najprawdopodobniej „ledwo” 100 milionów lat temu. Innymi słowy, gdy na Ziemi już hasały dinozaury, szósta planeta od słońca pierścieni jeszcze nie miała.

Według badaczy z Search for Extra-terrestrial Intelligence Institute (SETI), nowe modele komputerowe pokazują, że wewnętrzne księżyce i pierścienie Saturna są strukturą stosunkowo nową, zwłaszcza biorąc pod uwagę, że sama planeta – podobnie jak inne w Układzie Słonecznym – powstała około 4.5 miliarda lat temu.

Odkrycia dokonano po przebadaniu informacji dotyczących orbit księżyców planety. Zasadniczo, naturalne satelity Saturna muszą „dzielić się” przestrzenią – oznacza to, że wzajemnie oddziałują ze sobą i ulegają zmianom w czasie, – rozciągają się i „rosną”. W efekcie, młodsze księżyce powinny mieć bardziej „normalne” orbity, niż te, które krążą wokół planety od miliardów lat. Jak się okazuje, w wypadku niektórych satelitów – jak np. Tetydy, Rei, Diony, są one wyjątkowo regularne.

Dodatkowe dane do symulacji pozyskano dzięki misji Cassini NASA. Na ich podstawie, biorąc pod uwagę wyżej opisane rozumowanie, wywnioskowano że wiele księżyców Saturna – pomijając szczególnie odległe, takie jak np. Tytan – najprawdopodobniej uformowały się ok. 100 milionów lat temu. Oznacza to, że większość z księżyców Saturna powstała podczas ziemskiego okresu Krety – czyli w czasach, w których istniało wiele gatunków dinozaurów.

Badanie może posłużyć do ocenienia wieku innych księżyców w Układzie Słonecznym. Pełen artykuł można przeczytać w Astrophysical Journal.

[źródło i grafika: sciencealert.com]

Spodobał Ci się ten artykuł? Podaj dalej!