W ostatnim tygodniu, sonda Cassini NASA wykonała jedne z najdokładniejszych jak do tej pory zdjęć księżyca Saturna, Enceladusa. Ukazują nieregularną, pokrytą smugami powierzchnię północnych obszarów podbiegunowych ciała niebieskiego. Są to regiony, które do tej pory nigdy nie były sfotografowane. Na podstawie nowych zdjęć można wywnioskować kolejne informacje o historii biegunów Enceladusa.

Sonda Cassini przebywa na orbicie Saturna już od roku 2004 i jest już na krańcu swojej działalności – będzie istnieć jedynie do roku 2017. Do ostatnich zaplanowanych czynności należą między innymi trzy przeloty w okolicy Enceladusa – do pierwszego z nich doszło w środę o 12:41 czasu warszawskiego, gdy Cassini zbliżył się na odległość 1838 kilometrów od bieguna północnego księżyca. Następnego dnia, zdjęcia trafiły na Ziemię.

Przez wiele lat biegun północny Enceladusa był zacieniony, co sprawiało, że nie był zbyt dobrze widoczny dla kamer Cassiniego. Obrazy pokazują, że obszar jest wypełniony cienkimi pęknięciami, które przecinają szereg kraterów.

Już od 2005 znane są lodowe „pióropusze” tryskające spod powierzchni Enceladusa, a stosunkowo niedawno potwierdzone zostało, że pod lodową pokrywą księżyca znajduje się wielki, ciekły ocean. Istnieje możliwość, że na jego dnie dochodzi do aktywności hydrotermalnej, która w teorii mogłaby dostarczyć potrzebnej energii pozaziemskiemu życiu. Zbliżenia, takie jak te pozwolą naukowcom poznać informacje o geologii jednego z najciekawszych ciał niebieskich Układu Słonecznego.

Punktem kulminacyjnym serii badań będzie przelot, który odbędzie się 28 października, gdy pojazd znajdzie się jedynie 30 mil od bieguna południowego Enceladusa. Cassini przeleci przez kilka lodowych pióropuszy, co pozwoli uzyskać dane o oceanie położonym pod lodową skorupą. Dzięki temu NASA zdobędzie informacje o jego składzie chemicznym i będzie o krok bliżej do ustalenia, czy na księżycu może znajdować się pozaziemskie życie. Oczywiście sonda nie posiada możliwości, by bezpośrednio zbadać sam ocean, ani tym bardziej wykryć ślady życia, niemniej umożliwi oszacowanie, czy warunki pozwalają na istnienie mikroorganizmów.

Ostatni przelot w pobliżu Enceladusa Cassini wykona 19 grudnia. Wówczas znajdzie się około 5 tysięcy kilometrów od księżyca i zbada temperaturę jego jądra.

Oto niektóre zdjęcia:

pia19660.0

pia20010.0

pia20011.0

N00249416.0

N00249413.0

N00249417.0

N00249408.0

[źródło i grafika: theverge.com]

Spodobał Ci się ten artykuł? Podaj dalej!