Najstarsza znana galaktyka spiralna zaskoczyła astronomów

Naukowcy wykonali zdjęcie najstarszej znanej galaktyki spiralnej, która uformowała się 12,4 miliarda lat temu. Nazwano ją BRI 1335-0417, a jej odkrycie było możliwe dzięki teleskopowi ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array).

Na początkowych etapach formowania tych struktur pokłady gorącego gazu łączą się w małe kępy, z których następnie powstają gwiazdy. Te z kolei przyciągają się wzajemnie, tworząc galaktyki. Początkowo są one chaotyczne i nieskładne, jednak po czasie zaczynają się obracać w tym samym kierunku. Przybierają również dobrze nam znane formy dysków.

Czytaj też: To tu rodzą się i umierają gwiazdy. Zobaczcie nowe zdjęcie galaktyki Sekstant B

Ustalenia dotyczące najnowszego odkrycia zostały opublikowane na łamach Science i sugerują, że ramiona spiralne galaktyk cechują się nagromadzeniem gazu, który umożliwia powstawanie nowych gwiazd. Powszechnie uznaje się, że formowanie galaktyk osiągnęło szczyt około 3,3 miliarda lat po Wielkim Wybuchu, kiedy to powstała większość gwiazd we wszechświecie.

BRI 1335-0417 to obecnie najstarsza znana galaktyka spiralna

Szczególnie zaskakujący wydaje się fakt, że BRI 1335-0417, która powstała 12,4 mld lat temu, posiada struktury podobne do tych, które występują w okolicznych galaktykach. Miało to miejsce na długo przed aktywną fazą formowania się galaktyk. Co ciekawe, poprzednia struktura uznawana za najstarszą spiralną galaktykę, również została zaobserwowana dzięki teleskopowi ALMA. Stało się to dwa lata temu, w 2019 roku.

Czytaj też: Droga Mleczna dojrzała szybciej niż sądzono. Kiedy się to stało?

W tamtym przypadku astronomowie mieli do czynienia z obiektem, który uformował się 2,5 miliarda lat po Wielkim Wybuchu. Było to więc około miliarda lat później aniżeli narodziny BRI 1335-0417. Żadna z tych struktur nie posiadała ani nie posiada natomiast tytułu najstarszej galaktyki w ogóle. Tytuł ten należy do GNz11, którą uwieczniono w grudniu ubiegłego roku. Uformowała się ona 13,4 miliarda lat temu, 400 milionów lat po Wielkim Wybuchu. Dzierży ona miano najodleglejszego obiektu o potwierdzonej odległości od Ziemi.